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COVID-19 est ici. Maintenant, où sont les drones? [Guest Op-Ed]

livraison de fournitures médicales par drone

Depuis la tyrolienne

Si la pandémie actuelle a créé «un moment» pour la technologie sans pilote, où sont tous les drones? Ce n'est pas si simple, disent les humanitaires.

Ce qui suit est un article invité co-écrit par Olivier Defawe, directeur du programme VillageReach Drones for Health, et David Sarley, directeur de l'innovation et de la chaîne d'approvisionnement à la Fondation Gates. DRONELIFE est honoré de publier cet éditorial original: DRONELIFE n'accepte ni n'effectue aucun paiement pour les publications d'invités.

Les gros titres sont partout: la lutte contre COVID-19 change la donne. Les drones sont en route pour livrer des échantillons et des équipements de protection individuelle (EPI), et volent même au-dessus de leurs têtes pour faire respecter les ordonnances de séjour à domicile et la distanciation sociale. Avec tout le battage médiatique, vous penseriez que les drones sont aussi omniprésents que les oiseaux dans le ciel.

COVID-19 pousse également les gouvernements du monde entier à penser différemment le système de soins de santé et beaucoup écrivent le manuel au fur et à mesure. Il s'agit d'une urgence médicale aux proportions épiques – une crise qui nécessite des chaînes d'approvisionnement résilientes pour fournir les fournitures indispensables, tout en minimisant les contacts humains. Il semble que ce serait le moment idéal pour que la livraison de drones prenne son envol. Pourtant, les exemples de livraison de drones médicaux à grande échelle restent rares.

La vérité est que les drones pour la livraison médicale dépendent d'investissements à long terme dans des systèmes qui devaient démarrer des années avant cette pandémie. Alors, que pouvons-nous apprendre?

Prendre son envol n'est pas aussi simple que le départ

Au niveau le plus élémentaire, l'intégration des drones dans le système de santé nécessite l'adhésion et l'engagement des agences gouvernementales. Sans cela, même les opérations les plus rudimentaires ne peuvent pas décoller. L'identification de drones fiables et abordables est essentielle aux opérations; cela nécessite de contrôler les fabricants et de développer des relations pour garantir le meilleur partenariat dès le départ. De l'obtention des approbations réglementaires pour voler au-delà de la ligne visuelle du site, à la définition de trajectoires de vol et à l'identification de pilotes qualifiés pour faire fonctionner les drones – tout cela doit se produire bien avant qu'un drone puisse prendre son envol. Au minimum, cela peut prendre des mois pour construire et lancer une opération de drone à partir de zéro, et c'est je tombe des pièces se mettent en place rapidement.

Actuellement, moins d'une douzaine d'entreprises dans le monde disposent de drones cargo qui peuvent transporter de manière fiable les charges utiles sur les distances nécessaires à la livraison médicale. Avec les services aériens, maritimes et de fret perturbés et les frontières fermées aux voyages internationaux, il est presque impossible de former les drones et les opérateurs dans le pays et la configuration du réseau s'ils ne sont pas déjà en place. Autrement dit, il y a trop d'obstacles à franchir dans l'environnement complexe d'aujourd'hui.

Le Ghana et le Malawi mettent en place des systèmes

En Afrique subsaharienne, les drones sont depuis longtemps considérés comme un moyen de transformer les chaînes d'approvisionnement et de contourner les contraintes de l'infrastructure physique pour acheminer les produits plus rapidement vers les populations. Le Ghana et le Malawi sont deux pays qui l'ont reconnu et ont commencé à utiliser des drones pour la livraison médicale bien avant que la crise ne se produise. Maintenant, ils ont rapidement pivoté leurs opérations de drones pour soutenir les efforts de réponse de COVID-19.

En 2018, le gouvernement du Ghana a commencé à développer un environnement propice à la livraison de drones médicaux. Tout, depuis la création d'un partenariat public-privé avec Zipline, l'élaboration de réglementations appropriées, l'obtention de l'approbation du Parlement et la construction d'une infrastructure de drones. L'année suivante, Zipline a commencé à livrer des vaccins, du sang et des médicaments essentiels à plus de 2 000 établissements de santé publique. Lorsque COVID-19 a frappé, ils ont pu intégrer des éléments de préparation et de réponse, y compris des échantillons de laboratoire, dans leur réseau de livraison de drones.

Le Malawi est une plaque tournante mondiale depuis 2016 avec son corridor de drones humanitaires au Malawi et l'African Drone and Data Academy. Cela est dû en grande partie à l’appétit du gouvernement pour l’innovation et à son leadership réglementaire.

À partir de janvier 2020, le gouvernement du Malawi, en partenariat avec UKAID et l'UNICEF, a commencé à intégrer les livraisons de drones médicaux dans deux districts du sud du Malawi en utilisant les services de logistique par drones de Swoop Aero. Trois mois plus tard, Swoop Aero est devenu la première entreprise de logistique de drones avec une opération «hors du pays», en raison de la nécessité pour ses pilotes internationaux de quitter le Malawi en raison de la pandémie. Depuis lors, le système a continué de fonctionner et a constamment livré des produits COVID-19 à des établissements de santé éloignés.

Les modes d'utilisation des drones et les investissements réalisés sont différents, mais le Ghana et le Malawi partagent des facteurs de succès similaires:

Ils ont défini des processus agiles de réglementation et d'approbation qui encourageaient l'innovation et accordaient la priorité à la sécurité. Cela a permis aux régulateurs de travailler rapidement avec les opérateurs de drones pour approuver les nouvelles opérations de lutte contre la pandémie. Au Ghana, cela comprenait l'ouverture d'une zone d'exclusion aérienne à Zipline afin que les drones puissent livrer des échantillons à l'installation d'essai nationale. Au Malawi, cela signifiait permettre aux drones d'être pilotés par Swoop Aero en Australie.

Ils ont investi dans une main-d'œuvre locale pour gérer les opérations de drones. Bien que Zipline et Swoop Aero soient des sociétés internationales, les opérations quotidiennes sont gérées localement. Les ouvriers qualifiés étaient déjà sur le terrain et fonctionnaient, donc lorsque COVID-19 a frappé, ils n'ont pas eu à arrêter les opérations.

A la recherche d'un nouveau paradigme d'investissement

Sans aucun doute, les gouvernements veulent ajouter des drones à leur flotte d'options de livraison et les fournisseurs de services de drones aspirent à répondre à leurs demandes. Mais alors que l'offre et la demande existent, la défaillance du marché maintient les investisseurs timides. Le risque pour le gouvernement est élevé tandis que les sources de revenus sont incertaines pour les fournisseurs. Afin de concilier les deux, un nouveau paradigme d'investissement est nécessaire où tous les acteurs sont prêts à jouer.

Les sociétés de capital-risque se concentrent généralement sur le financement de start-ups sur des marchés à plus haut rendement que les pays à revenu faible ou intermédiaire (PRITI). Les fournisseurs ne disposent pas nécessairement du capital d'investisseurs patients désireux de miser sur le développement d'une offre de services. Les donateurs, comme les bailleurs de fonds et les fondations bilatéraux et multilatéraux, ont gardé les yeux sur les projets pilotes de boutique sans vision à plus long terme et n'ont pas réussi à financer les déploiements à long terme. Nous le voyons toujours au Malawi, où les drones volent avec succès depuis et depuis cinq ans. Cependant, le financement est fragmenté et aucun déploiement n'a duré plus de sept mois.

D'un autre côté, le Ghana était disposé à prendre un pari, et l'une des clés de sa réussite était l'investissement dans des partenariats commerciaux et publics-privés stratégiques.

Le secteur privé, les donateurs et les ONG peuvent aider les gouvernements à «réduire les risques» des nouvelles technologies pour accélérer leur introduction. Pourtant, trop souvent, la minimisation des risques prévaut, l'emportant ou du moins retardant la valeur potentielle de ces technologies pour répondre aux besoins réels. Ceci, combiné à des modèles de passation de marchés et d'approvisionnement complexes, a créé une défaillance du marché. Par exemple, si les gouvernements suivent les procédures de la Banque mondiale, les contrats peuvent prendre deux ans pour être réalisés.

Mais il existe des modèles dans le secteur des soins de santé pour des mécanismes de financement innovants, qui mobilisent de manière appropriée les fonds publics et privés, sont conçus pour les PRFM et laissent le temps nécessaire pour créer l'environnement opérationnel et les structures réglementaires. Une nouvelle opportunité de façonner le marché qui tire parti du secteur privé pour le financement des premiers stades et des bailleurs de fonds pour les investissements des stades ultérieurs qui à la fois réduisent les risques et permettent une plus grande utilisation pourraient être le bon choix.

La livraison de drones médicaux, et la livraison de drones en général, a encore du chemin à faire. Bien qu'il y ait un nombre croissant de déploiements, comme au Canada, en Inde, au Royaume-Uni et aux États-Unis, il reste encore beaucoup à faire. Nous pouvons voir clairement maintenant que nous n'avions pas de systèmes en place pour gérer une urgence médicale de cette ampleur. Mais il est encore temps de mettre en place des systèmes pour l'arrivée du vaccin COVID-19. Alors que nous sommes dans plusieurs mois, d'autres pays seront-ils prêts? Telle est la question à un million de dollars.

Olivier Defawe est directeur des systèmes de santé chez VillageReach. Defawe est le chef de file du programme Drones for Health depuis sa création en 2015. Il supervise le portefeuille de l'organisation avec des parties prenantes de la RDC, du Malawi et du Mozambique pour explorer et mettre en œuvre des solutions de livraison de drones médicaux dans les systèmes de santé. Il est également le fondateur du groupe de travail sur les UAV pour la livraison de charges utiles axé sur l'avancement et l'application des UAV pour la santé publique et l'amélioration de la chaîne d'approvisionnement grâce à la coordination de la production de preuves et de l'expérience entre les partenaires et les parties prenantes. Defawe est titulaire d'un doctorat en sciences biomédicales.

David Sarley est chargé de programme principal à la Fondation Bill et Melinda Gates. Sarley se concentre sur l'investissement d'impact pour renforcer les soins de santé primaires afin de réduire la mortalité des moins de cinq ans et la mortalité maternelle. Il gère également Grand Challenges Exploration pour le Global Delivery Program. Ses investissements actuels comprennent Zipline, Macro-Eyes, VillageReach, PATH et le William Davidson Institute.

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