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Boeing dévoile un avion de chasse autonome «  Loyal Wingman ''

Est-ce la première étape vers Skynet? Boeing a dévoilé cette semaine un avion de chasse autonome pour l'armée de l'air australienne qui peut voler en formation avec des avions habités pour jouer un rôle que la compagnie appelle «Loyal Wingman».

Notez qu'ils ne l'appellent pas un «drone tueur», mais ça ressemble à ça. Le jet sans pilote de 38 pieds de long peut être configuré pour différents rôles, explique Boeing. Il s'agit notamment de missions de reconnaissance et de surveillance, ainsi que de la guerre électronique.

Pas tout à fait un robot tueur

Selon toutes les indications, le Boeing Loyal Wingman n'agira pas de manière entièrement autonome. Ils ne sélectionneront pas et n'attaqueront pas de cibles dans une situation de combat, par exemple. Au lieu de cela, ils seront pilotés à distance, mais d'une manière plus pratique que les drones typiques. Un article complet dans The Drive compare cela à une expérience «pointer et cliquer». Grâce à l'intelligence artificielle, ces drones pourront voler en formation avec d'autres engins habités, qu'il s'agisse d'avions de chasse ou d'autres avions que les drones protègent. Ils auront l'intelligence d'être au bon endroit au bon moment lors d'une mission. Ainsi, au lieu d'avoir à contrôler tous les aspects du vol, un pilote distant peut se concentrer sur leur donner des instructions générales sur la mission, et les drones détermineront le reste de la navigation par eux-mêmes.

Cela pourrait inclure prendre les devants dans la partie la plus poilue d'un combat. Il pourrait y avoir des moments où le Boeing Loyal Wingman entre en premier, pour minimiser les risques pour un pilote ainsi que la perte d'un avion piloté très cher. Boeing n'a pas nommé le prix du Loyal Wingman, mais on pense qu'il ne s'agit que de quelques millions de dollars, contre des dizaines de millions pour un avion de chasse. (Le populaire F35A américain, par exemple, coûte environ 80 millions de dollars chacun.)

Ils serviront également de multiplicateur de force, par exemple, volant dans un rôle de soutien pour protéger les gros avions ou ravitailleurs de renseignement. (Les centres de contrôle des drones pourraient bien être à bord des avions plus gros.) Les ailiers pourraient remplacer certains ou tous les avions de chasse habités de l'escorte, économisant ces ressources pour d'autres missions. Avec une portée de 2 000 milles, le Boeing Loyal Wingman sera en mesure de prendre en charge de vastes missions.

Fabriqué en Australie

Boeing est un entrepreneur aérospatial basé aux États-Unis, et l'essentiel de son travail militaire est en collaboration avec l'armée américaine. Mais le Loyal Wingman est un projet de la Royal Australian Air Force (RAAF). L'avion a été conçu et fabriqué en dessous, la première fois qu'un tel développement se produit en Australie depuis 50 ans. (C'est également la première fois que Boeing développe un projet militaire à partir de zéro en dehors des États-Unis.)

On ne sait pas encore à quel degré le RAAF est propriétaire du projet ni même quelle part de la facture il a payé. Le gouvernement australien dit qu'il a mis 40 millions de dollars pour le projet, mais Boeing n'a pas révélé sa contribution. Il y a de fortes chances que Boeing souhaite structurer les droits du programme d'une manière qui lui permette également de vendre à l'armée américaine bien plus grande.

La vitesse de l'opération en Australie est impressionnante. Boeing et la RAAF viennent d'annoncer le projet il y a environ 15 mois, et maintenant les trois premiers avions sont en cours de déploiement. Ce sont plus que des prototypes, qui sont fabriqués à la main. Selon The Drive, ils sont sortis d'une chaîne de production automatisée, comme une preuve de concept pour la façon dont les avions peuvent être produits en masse.

Et Boeing n’attendait pas les premiers modèles pour commencer les tests. Il a déjà piloté des modèles à l'échelle physique ainsi que des tests approfondis de modèles virtuels «jumeaux numériques» du Boeing Loyal Wingman. Le premier vol du drone réel n'a pas été prévu, mais Boeing et la RAAF disent que cela arrivera d'ici février 2021.

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